ENGLAND BOX: EL COMIENZO BRITÁNICO DE UNA SAGA ALEMANA. 1930-1931.

Agfa "England Box", segundo modelo. 1931.

Muchos aficionados piensan que la primera Agfa Box fue la Preis-Box (Agba Box 44). Si bien esta es una de las más icónicas y famosas de la saga no fue la primera. Ni siquiera la segunda.
Otros aficionados más avanzados se remitirán a la Agfa Box I (Agfa Box 54) y tendrán razón...sólo a medias, ya que esta cámara sí sería la primera producida y distribuída en Alemania, pero hubo otro modelo antes...

Corre el año 1930 en una Alemania con una economía deprimida tras la I Guerra Mundial y más tras haber pasado el Crack de 1929 en los EEUU que igualmente se dejó sentir en Europa. La gente no está para gastos ni por lo tanto para cámaras caras, así que la Agfa (que lleva escasos 4 años produciendo aparatos fotográficos, en la otrora fábrica de Rietzschel) se decide a embarcarse en el negocio de las económicas cámaras de cajón, como ya habían hecho algunos fabricantes antes que ella, buscando ganar dinero vendiendo masas de cámaras baratas más que pocas a alto precio.

Así pues, aunque alguien pudiera pensarlo, las Agfa Box tampoco fueron las primeras cámaras que produjo AGFA (que sí las más simples). Las primeras "AGFA" (y no todavía Rietszchel renombradas) serían las cámaras de placas y de rollo "Standard".

Parece ser que la feliz idea de incluir una cámara de cajón en el catálogo de Agfa se le ocurrió a Leo Goldhammer en un muy Biergarten (una cervecería al aire libre típica de Alemania y especialmente de Baviera en cuya capital Munich redicaba la fábrica de cámaras Agfa). Goldhammer era el Jefe de Ingeniería de dicha Agfa (en cuestión de aparatos) y atesoraba ya una gran experiencia en su construcción desde que trabajó para la Rietzschel y la Contessa-Nettel antes que esta. Fue un prolífico ingeniero de cuyo ingenio salieron muchos otros aparatos Agfa, empresa en la que aplicó hasta entrados los 1950s.

Agfa ya había empezado poco antes una exitosa estrategia de aparatos económicos con su serie de cámaras plegables baratas para rollo "Billy" en 1928 y la continuaron empezando ahora a producir cámaras de cajón. Así pues en septiembre de 1930 se lanzó de prueba una primera cámara de cajón en el mercado anglosajón con la excusa de ser un metodo de potenciar el consumo de material fotográfico.
La historiografía oficial se repite en los pocos autores que la relatan y tiene casi seguro su origen en lo que relata Hans-Dieter Götz en su libro. Así pues, Götz nos cuenta que la revista alemana "Photo-Woche" publicó un artículo en noviembre de 1930 según el cual, en Gran Bretaña se había desatado la locura debido que el periódico "Daily Herald", asociado al partido laborista, se había dedicado a repartir 250.000 cámaras gratis. También otras empresas como fabricantes de cigarrillos las habrían regalado del mismo modo.

2 Portadas del Daily Herald de 1930.
En unas líneas desarrollaremos este tema.

Esta promoción fue recibida con escepticismo y cierta animadversión por parte de los comerciantes que habrían de repartir tal cantidad de cámaras por nulos beneficios. La idea de Agfa sin embargo no habría sido obtener estos beneficios con las cámaras (con las que perdían dinero, al ser gratis) sino multiplicar el número de fotógrafos para masificar el consumo de material fotográfico (rollos de película, papel para positivos, químicos para el revelado y positivado...), que es donde Agfa obtenía sus mayores márgenes. Esta estrategia se demostró acertada y pronto los comerciantes que antes se quejaban, ahora no daban abasto para atender a tanto cliente que quería revelar fotos.

Llegados a este punto, me va a tocar desmentir esta historia de principio a fin. O casi.
Por un lado, lo primero que llama la atención es que el artículo alemán que habla del Daily Herald no menta específicamente que las supuestas 250.000 cámaras fueran "Agfa Box". Simplemente dice "cámaras gratis", por lo que aquí Götz de una manera un tanto forzada asocia esta promoción con las Agfa.

Pero por suerte confirmar esto tiene en este caso una sencilla solución. Sí, la "maldita hemeroteca", y es que en Internet se puede encontrar la hemeroteca completa de todas las ediciones del Daily Herald (lamentablemente de pago, pero todo sea por contar la historia lo más fielmente posible!). Así que ni corto ni perezoso me dediqué a repasarlas todas (y un año de periódico con sus páginas es mucha tela). Tamaña acción en la que un periódico regaló hasta 250.000 aparatos en unos meses debería estar anunciada a bombo y platillo en un gran número de ejemplares. Y sabéis en cuántas ediciones del Daily Herald encontré mencionada a la Agfa Box? En ninguna!
Efectivamente, esta cámara no aparece reflejada ni una sola vez en un año completo de este diario. Ni tampoco en 1931. Ni 1932. Ni 1933 (ya para asegurar).

Sí que hubo sin embargo anuncios de promociones de empresas que regalaban cámaras reuniendo cupones de sus productos, como Nestlé o las productoras de cigarrillos "Black Cat" o "Private Seal"...pero ninguna de ellas era una Agfa Box!

Rajar Box
con cigarrillos B.D.V
26.02.1930
Kodak Portrait
con cigarrillos
Black Cat
07.05.1930
Recorda Box
con cigarrillos
Bandmaster
10.06.1930
Kodak Hawkeye
con Nestlé
21.06.1930
Imperial Camera
con cigarrillos
Private Seal
09.07.1930
Kodak Portrait
con cigarrillos
Black Cat
12.08.1930
Diversas promociones (entre otras varias) para obtener cámaras de cajón con cupones de anunciantes en el Daily Herald a lo largo de 1930.
Ni eran "gratis" (los cupones los obtienes comprando el producto) ni eran Agfas.

De mayo a junio de 1930 se podía conseguir una cámara box "Recorda" por 150 cupones de los cigarrillos "Bandmaster".
La cámara guarda similitudes con la England Box pero definitivamente no es la misma cámara,
aunque es incluso posible que igualmente hubiera sido fabricada por el mismo fabricante, que luego desvelaremos.

De hecho el propio Daily Herald, promocionaba concursos de fotografía, con primeros premios en metálico por temporada y, atención, premios de 50 ó 100 cámaras de cajón semanales. Estas cámaras de cajón no venían identificadas pero supondremos que eran de cajón. Pero incluso además suponiendo igualmente que estas cámaras semanales fueran la Agfa Box, estaríamos hablando de un máximo de 5.000 aparatos en todo 1930. Además el concurso tenía su apartado dentro del periódico pero como cualquier otro de poca importancia. Ni juntando las cámaras repartidas en el concurso ni las obtenidas canjeando cupones veo posible llegar a esas 250.000 "Agfa box gratis".

07.07.1930 09.07.1930 11.07.1930 04.08.1930 13.09.1930 19.09.1930
Diversas noticias de escasa importancia sobre el concurso de fotografía del Daily Herald a lo largo de 1930.
Como segundos premios se regalaban semanalmente 100 cámaras preparadas para disparo instantáneo y temporal.
Solo podemos suponer que se trata de cámaras de cajón. Suponer que además fueron Agfa Box es posiblemente rizar el rizo.
Con todo, una promoción de este tipo habría repartido un máximo de 5.200 cámaras en todo un año.

Como dicho, una promoción en la que se hubieran ragalado 250.000 cámaras en unos meses, se habría anunciado sin descanso con grandes espacios en muchas ediciones consecutivas. Pero el hecho de que no exista ni un sólo (ni uno!) ejemplo de las Agfa Box en todo 1930 en el Daily Herald, echa totalmente por tierra lo apuntado por Götz.
No dudo que la revista "Photo-Woche" dijera eso en noviembre de 1930 (y que Götz no haya cometido aquí un error), pero a todas luces fue algún tipo de noticia sensacionalista de la época y/o muy mal documentada.
Quizás el "Phot-Woche" querría indicar que entre todos los anunciantes y periódicos, como por ejemplo el Daily Herald, de Gran Betraña se habrían repartido tantas cámaras. Eso podría ser posible, pero con todo y por la publicidad encontrada, el número anual más bien habría sido de 25.000 cámaras y no de un cuarto de millón.

Ahora que he destrozado el mito de las Agfa Box gratis del Daily Herald, toca aclarar cómo podían conseguirse.
La primera vez que me ha sido posible encontrar una referencia a la Agfa Box No1 (nombrada además tal cual) no ha sido en el Daily Herald sino en el Daily Mirror el día 16 de abril de 1930, lo cual nos demuestra que esta cámara estuvo a la venta desde, como tarde, primavera de 1930.
Por otro lado, el mismo Daily Mirror nos presenta tan sólo un mes después, el 14 de mayo de 1930, a la "Agfa Box No2" con objetivo Taylor o Taylor Hobson (!!!) que, según el mismo anuncio, se habría vendido junto al primer modelo.
En ese momento, la Box No.1 costaba 10s6d (10 Shilling, 6 Pence) y la No.2 12s6d. Así que de gratis, poco.

Ejemplares posteriores del Daily Mirror que incluyen estas cámaras nos dejan ver que ambos modelos se vendieron al mismo tiempo por lo menos de mayo a julio de 1930.
Es curioso que en el catálogo Agfa de 1931 se considerara a las Box No2 como "Modelo 1931" cuando de hecho ya existía hacía más de medio año, aunque esto posiblemente hiciera referencia a que ya era el único modelo existente, estando la Box No1 descatalogada.

Agfa Box No.1, Daily Mirror - 16.04.1930 Agfa Box No.2 (y No.1), Daily Mirror - 14.05.1930

Daily Mirror - 28.07.1931
El Daily Mirror ofreció un generoso descuento
en la adquisición de la Agfa Box en 1931.
Pero de gratis, nada.

Estas cámaras fueron producidas íntegramente en Inglaterra por un productor nacional y no en Alemania y luego exportadas. Para ello Hans-Dieter Götz se basa en que la caja de cartón de estas cámaras incluye un "Made in England".

England Box (AB1.1a) con caja y manual original.
La caja indica claramente "Made in England"
Fuente: Internet.

Si bien esa indicación es cierta, como vemos en la foto, me parece un poco ingenuo el asumir que una cámara de esa época fue fabrica en Inglaterra sólo porque lo ponía en una caja. Y por qué no? Bien, pues si algo he aprendido de los fabricantes ingleses de aquel entonces es que en muchos casos lo que vendían eran cámara alemanas a las que les cambiaban un par de elementos (el objetivo, alguna decoración...) para despistar. Luego las vendían como "Made in England", lo que técnicamente era correcto si consideramos a la cámara base alemana como un "elemento más" de la cámara final modificada, aunque ese elemento representara el 90% o más del producto final. La muy británica Houghton es un perfecto ejemplo de este tipo de cámaras. Por supuesto muchas sí eran producidas por ellos mismos, pero no pocas también eran importadas y convenientemente "rehoughtonizadas".
Por eso considero muy arriesgado asegurar que una cámara de entonces esté fabricada en Inglaterra sólo por que venga escrito en algún lado.
En Alemania hicieron lo propio por ejemplo con las propias cámaras de cajón de Ensign en la década de 1910 (aunque sin marcarlas como "Made in Germany") en una época en las que en ese país aún no producían a gran escala.

Por otro lado, Götz indica en una de las fotos de la Agfa England Box, que ésta muestra una construcción típicamente Agfa. Estos sí que me parece un fallo bastante garrafal. Aquí Götz está olvidando la base constructiva Kodak Brownie (base para casi cualquier cámara de cajón posterior) para irse directamente a las Agfa Preisbox de 1932...obviando que las primeras Agfa Box netamente alemanas (que veremos en un momento) eran totalmente diferentes.
Indica a la vez Götz que el fabricante inglés es desconocido. Aquí de nuevo con un poco (muy poco!) de investigación se puede dar con la respuesta a esa pregunta.

Obturador de la England Box 1.
Sin mucho que ver con el de las primeras
o siguientes Agfa Box.

Pues bien, y si Agfa no produjo las Agfa England Box, entonces quién lo hizo? Pues es algo que parece que no ha tratado nunca nadie de encontrar y que es más que obligado desarrollar aquí. El único fabricante británico que se nos pudiera ocurrir capar que pudiera hacer cámaras de cajón a esta escala (aunque como hemos visto, dudo que llegaran a tantas en tan poco tiempo) os lo he desvelado justo arriba y no era otro que Houghton, quien ya fabricaba aparatos de esta clase desde su "Box-Form" en 1909.
Y de hecho, conociendo un poco en profundidad las cámaras de cajón de Houghton no es difícil dar con la base de las England Box: La "May Fair Camera". Ambas cámaras son casi como dos gotas de agua. Aquí Houghton simplemente tuvo que tomar un aparato de bajo coste de su programa, modificarlo un poco y cambiarle los logotipos. La "Agfa Box" estaba servida. De hecho el esmalte negro rugoso de la primera variante (AB1.1a) es prácticamente idéntico a la de la May Fair (y que Ensign empleó en otros aparatos como la All-Distance), lo que reforzaría la idea de que se cambiara luego al esmalte más fino para que el parecido no diera tanto el cante o quizás sólo por temas de costes.
Parece ser que la propia May Fair, fabricada precisamente sobre 1930, habría sido igualmente canjeable por cupones de la empresa de cigarrillos "Ardath Tobacco Company" en 1933. La May Fair habría desaparecido tras la promoción ese mismo año, para reaparecer de nuevo con ligeros cambios finalmente como "Ensign Box E20" en torno a 1937.

El origen de la England Box es más que evidente: La Ensign May Fair,
cuyo primer modelo tuvo un visor de marco extensible lateral
heredado de las All-Distance.
La May fair se transformaría luego en
la Ensign E20 para doble formato.
En la imagen, la E20 en 1937.

Publicidad Ardath Tobbaco Co.
"The Tatler" 11.02.1931
Promoción de cámaras MayFair de la Ardath Tobacco co. 1933.
Gracias a redbellows.co.uk
La Ardath Tobbaco Co. habría canjeado cámaras "May Fair" por cupones de sus productos de 1931 a 1933.
La May Fair más básica (de 1933) no era otra que la Agfa Box No.1 (AB1.1a)
con ligeros cambios técnico-cosméticos y nueva chapa frontal a juego.
Ambas cámaras procedían de la Factoría Houghton, quien luego las aprovecharía
para vender su propia "E20" como vemos en las imágenes de más arriba.

Así pues la Agfa Box No.1 (que no era ni mucho menos la primera o única cámara de cajón en el Reino Unido) habría cosechado pronto un gran éxito, lanzándose muy poco después un segundo modelo no.2 (como hemos visto), esta vez forrado en cuero sintético y con unos más brillantes visores de cintura.

De hecho, en teoría existen 3 variantes diferentes de esta England Box (todas ellas de metal), aunque yo incluiré lo que sería una primera (y con ello cuarta) al parecer desconocida (ignorada) versión.

- La primera variante (AB1.1a) está recubierta de un esmalte negro que ofrece una superficie gruesa y rugosa con visores trasnlúcidos.
- La segunda variante (AB1.1b) es exactamente igual a la anterior pero con un esmalte diferente más claro (grisáceo) y fino que ofrece una superficie aún con cierta textura pero mucho más suave. Son dos esmaltes tan diferentes que resulta imposible no considerarlas variantes diferentes.
- La tercera variante (AB1.1c) es igual a la AB1.1b pero ahora incluye visores brillantes.
- La cuarta y última variante de esta cámara (AB1.2) viene a ser igual que la AB1.1c pero en lugar de esmaltada viene forrada casi entera forrada con cuero sintético.

AB1.1a AB1.1b AB1.1b AB1.2
Agfa "England Box Model 1" Agfa "England Box Model 1" Agfa "England Box Model 1" Agfa "England Box Model 2"
1930 1930 1930 1931
www.camarassinfronteras.com www.camarassinfronteras.com Gracias a Michael-J Fuente: Internet

Las tres primeras versiones se habrían lanzado de (como pronto) entre marzo y mayo de 1930 y la variante AB1.2 forrada se introdujo en junio del mismo año como hemos amablemente nos muestra el Daily Mirror. Dado que las variantes esmaltadas se habrían producido sólo durante unos 3-4 meses (incluiré un mes de vida junto a las Box No.2), deberían ser más escasas. De hecho la variante AB1.1a es efectivamente la que menos he visto hasta el momento. El esmalte empleado aquí es tan basto, que incluso es casi complicado de apreciar el "Agfa" de la tapa trasera. Es más que posible que esta variante se cambiara rápidamente por la del esmalte más fino (AB1.1b) para, como apuntado, no hacer tan evidente su origen Houghton.
Y por qué se que la primera variante es la más rugosa? Pues por que la del esmalte fino es al que incluye una variante más moderna (serían semanas de diferencia) con visores brillantes (de serie en el modelo forrado AB1.2 de 1931) y las rugosas siempre vendrán con cristales esmerilados. También por el hecho comentado de su procedencia "May Fair" la cual usa esa misma laca (y forro al mismo tiempo).
A pesar del alto número de estas cámaras (entre ventas y regalos, suponiendo que existieran) no habría estado mucho tiempo disponible por lo que, aunque no me conste este dato, esta England Box (en todas sus variantes) debería haberse dejado de producir ya en 1931.

Sensible diferencia en los esmaltes de la AB1.1a (izquierda) y AB1.1b (derecha)

Como casi cualquier cámara de cajón, era de foco fijo y en este caso ofrecía la posibilidad de emplear una lente extra para la fotografía de retratos. De hecho la May Fair incluye un compartimento en el que guardar dicha lente. La "descafeinada" Agfa Box sin embargo no tenía esta opción.

De modo análogo a las populares Kodak Brownie, la cámara disponía de una lengüeta superior para la selección de diafragmas y otra más pequeña al lado para la selección del modo de disparo M/Z (o M/T). El típico logotipo Agfa de la época con el rombo naranja (que en este caso quizás incluso sí hubiera sido provisto por la propia Agfa?) aparece en la parte frontal de todas las variantes. En la tapa trasera, las 3 primeras versiones exhiben un "AGFA" estampado en la chapa, mientras que la cámara más moderna (AB1.2) luce el logotipo del rombo en el forro.
Todas incluyen un asa de cuero y carecen de roscas para trípode. Dentro de la cámara hayamos un recordatorio sobre el uso de película Agfa, aunque igualmente indican que se puede emplear película equivalente. Todas estas cámaras emplean el rollo (Eastman) 120 para formato 6x9cm.
He visto que todas las variantes incluyen a veces dentro una pegatina indicando un "Patents applied for" mientras que otras veces no la incluyen. En un principio pensé que era una manera de clasificarlas temporalmente, teniendo en cuenta que los modelos sin pegatina habrían sido producidos tras la concesión de esas patentes. No me fue posible encontrar ninguna patente Agfa de esta cámara...hasta que me di cuenta que estas patentes de hecho no eran Agfa...sino Ensign! Con todo, sólo he atinado a encontrar la posible patente del objetivo de menisco (GB271186) que es anterior a esta cámara (1927).

Dado que la pegatina de las patentes aparece en modelos AB1.1a hasta AB1.2, no me queda más que concluir que, en los casos que esta pegatina falta, es por que simplemente se ha despegado y extraviado a lo largo de los años. De hecho en mi ejemplar AB1.1b ésta falta y se pueden apreciar restos del adhesivo en el metal. Mi AB1.1a conserva la pegatina, que está medio despegada por un extremo. Veis ambas posibilidades en la siguiente imagen.

La pegatina con publicidad de la película estará siempre.
La referencia a la patente solicitada se habrá perdido en ocasiones.

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